В современном мире функционирует множество разных федераций со своими особенностями, среди которых можно выделить Россию, Индию, Бразилию, США, Германию, Швейцарию. Российской Федерации характерен ряд особенностей, которые отличают её от иных способов федеративного устройства.

Федерации обычно образуются посредством объединения двух либо более государственных образований в единое союзное государство. Образование федеративного устройства России происходило иным путем. Россия как федерация не выступает объединением нескольких государств. РФ образована в результате создания в её составе нескольких автономных национально-государственных образований народов, которые проживают на их территориях. В рамках федеративного устройства они и признаны субъектами России.

Порядок образования и особенности федеративного устройства России говорят о том, что со времени возникновения Российская Федерация носит не договорно-конституционный либо договорный характер (как большинство других федераций), а конституционно-правовой. Это объясняется тем, что федеративного устройство России создано не вследствие заключения договора между отдельными субъектами, а как результат провозглашения её федерацией в Конституции.

Как любая федерация, Россия выступает не союзом отдельных государств, а единым государством. По этой причине находящиеся в её составе субъекты не могут заключать с РФ межгосударственные договоры по тем же основаниям, что и с зарубежными государствами. Иное дело представляют двусторонние и многосторонние соглашения между Российской Федерацией и её субъектами о порядке распределения между ними полномочий. Подобным соглашением выступает Федеративный договор, которым является Договор о разграничении предметов ведения и полномочий между федеральными органами государственной власти РФ и органами власти республик в составе РФ. Федеративный договор в той части, которая не противоречит положениям Конституции РФ, и наряду с ней формирует федеративное устройство России и правовые основы отношений РФ с подписавшими данный договор республиками.

Автономия в Российской Федерации предполагает самостоятельную реализацию государственной власти национально-государственными образованиями, находящимися в её составе в пределах компетенции, которая устанавливается федеральными органами госвласти при участии соответствующего субъекта.

Автономия в РФ строится по национальному признаку, то есть она создается с учетом национального состава проживающего в ней населения. В зависимости от численности населения и других факторов выделяют разные виды автономии: автономная область и автономный округ. В данном случае учитывается воля населения по созданию то или иного автономного образования.

Государственное устройство России представляет территориальную организацию РФ, которая характеризуется федеративной формой её государственных взаимосвязей с республиками, краями и областями, автономной областью и округами, городами федерального значения.

Федеративное устройство России способствует свободному развитию наций и народностей, которые проживают на её территории. Это находит выражение в создании разных форм национальной государственности народов Российской Федерации: республик, автономных округов и области, а также в возможности преобразовать одну форму национальной государственности в другую. Свободное развитие народностей и наций также предполагает активизацию развития национальных языков.

Согласно принципу федерализма основы правового статуса республик, краев, областей, автономных округов и области, городов федерального значения вводятся и гарантируются Конституцией России. При этом конституции республик, уставы краев, областей, автономных округов и области, городов федерального значения не могут противоречить Конституции Российской Федерации.

Федеративное устройство России основано на следующих принципах: государственная целостность РФ, единство системы государственной власти, правовое разграничение полномочий и предметов ведения между органами государственной власти РФ и субъектов РФ, равноправие народов в РФ, равноправие субъектов России во взаимоотношениях с федеральными органами государственной власти.