Рассмотрим деятельность юристов как источник римского права, а также определим их место в системе регулятивных начал.

В трудах Цицерона формы деятельности римских юристов характеризуются следующими терминами: respondere, cavere, agere, а также scribere.

Термином respondere обозначается предоставление римскими юристами гражданам советов по возбуждавшим сомнение вопросам; cavere – защита интересов данного гражданина при совершении сделок, для этой цели юрист часто составлял формуляр договора и писал другие деловые документы (эта форма деятельности обозначалась и термином scribere – писать); agere обозначало руководство процессуальными действиями сторон.

В древнейшую эпоху юристами являлись жрецы (понтифы), формировавшие особую касту, представители которой толковали закон (interpretatio), причем не передавали массам свои юридические тайны.

Впоследствии юриспруденция перестала быть вотчиной исключительно жрецов и оказалась доступной и светским лицам. Большинство римских юристов входили в господствующий класс общества и имели высокое служебное положение.

Благодаря этому и высокому качеству консультаций римские юристы обладали большим авторитетом и влиянием. Не имея законотворческой функции, римские юристы тем не менее своей консультационной практикой оказывали непосредственное влияние на развитие права авторитетом своих научно-практических заключений.

Наделяя своими толкованиями определенным смыслом отдельные положения закона, юристы фактически создавали нормы, которые затем приобретали авторитетность, сопоставимую с обязательностью.

Деятельность юристов как источник права фактически приобрела значение самостоятельной формы правообразования.

В эпоху принципата правотворческий характер деятельности юристов получил и формальное признание. В данный период римская юриспруденция достигла особого расцвета и качества (эпоха классических юристов и классического права).

Переход к монархии (в форме принципата) способствовал тому, что деятельность отдельных юристов приобрела ещё большее значение как источник права. Господствующий класс желал иметь в юристах свою значимую опору.

Принцепсы были заинтересованы в сохранении авторитета юристов, поскольку они в целом поддерживали и проводили их политику. Принцепсы предоставляли наиболее выдающимся юристам особое право давать официальные консультации (ius publice respondendi).

Заключения этих юристов приобрели на практике обязательное значение для судьи, т.е. стали своеобразными источниками. Указанные заключения опирались на авторитет принцепса, предоставившего ius respondendi. Таким образом, правотворчество юристов получило официальное признание.

Сила произведений и мнений римских юристов состояла в неразрывной связи науки и практики. Они создавали право на основе разрешения конкретных жизненных ситуаций граждан и представителей государственной власти. Свои юридические конструкции римские юристы создавали в соответствии с запросами жизни.

Из числа республиканских юристов следует назвать: Секста Элия Пэта Ката, Марка Манилия, Юния Брута, Публия Муция Сцеволу, Аквилия Галла, Цицерона.

К началу классического периода относится деятельность таких выдающихся римских юристов как Лабеон и Капитон.

От них ведут свое начало две школы юристов: прокульянская (по имени Прокула, ученика Лабеона) и сабиньянская (по имени Сабина, ученика Капитона).

К наиболее знаменитым классическим юристам конца II–III века н.э. следует отнести следующих представителей: Папиниан, Павел, Ульпиан.

Существует точка зрения, что с переходом к абсолютной монархии развитие римской юриспруденции замедляется и утрачивает творческий подход. Однако новейшие исследования дают основания для более осторожных выводов о состоянии и динамике развития юридической литературы с конца III века и до V века.

Но несомненно, что, начиная с IV века, отмечался определенный упадок качества деятельности юристов и снижение её творческого свойства.

Юристов используют уже не как создателей права, а как императорских чиновников.

Научно-литературные произведения римских юристов подразделяют на следующие категории.

В первую группу включают произведения, которые посвящены разработке цивильного права (в противоположность преторскому). Поскольку в указанных произведениях юристы обычно придерживаются плана, принятого Сабином в его сочинении «О гражданском праве», то эта первая группа произведений юристов называлась «libri ad Sabinum» (подобные произведения принадлежали Помпонию, Павлу, Ульпиану и др.).

Во вторую группу входят комментарии к преторскому эдикту (libri ad edictum), которые написаны Лабеоном, Гаем, Павлом, Ульпианом и др.

Третья группа включает дигесты, которые объединили цивильное и преторское право. Этим объясняется название «дигесты», т.е. собранное (дигесты римских юристов ошибочно отождествлять с Дигестами – одной из частей Юстиниановой кодификации).

В четвертую группу входят учебники. К ним относят институции, сборники правил (regulae) и мнений (sententiae). Из институций наибольшей популярностью пользовались Институции Гая.

Пятую группу составляют сборники казусов под названием «Вопросы» (Цельза, Помпония и др.), «Ответы» (Папиниана) и т.д.

Римскими юристами также было написано множество монографий по специальным вопросам.