Сложному государственному устройству свойственно наличие в системе государства иных видов государственных образований. К подобным сложным формам государственного устройства принято относить: федерации, конфедерации, унии, империи и т.д.

В настоящее время самой распространенной формой сложного государственного устройства выступает федерация. Данный вид государственного устройства представляет собой сложное союзное государство, которое объединяет несколько других государств либо государственных образований (например, в составе США – 50 штатов, Швейцарии – 23 кантона).

Федерацию как форму государственного устройства характеризуют следующие черты:

двухуровневая система органов государственной власти: на первом уровне находятся федеральные государственные органы, осуществляющие верховную законодательную, исполнительную и судебную власть; на втором уровне располагаются субъекты федерации со своими законодательными, исполнительными и судебными видами органов, они вправе принять собственную конституцию;

– разграничение компетенций и полномочий между федеральным центром и его субъектами осуществляется согласно положениям союзной (федеральной) конституции или федерального договора;

– наличие федеральной системы законодательства и законодательных систем субъектов при соблюдении принципа верховенства общефедерального законодательства;

двухпалатное устройство парламента, в рамках которого одна из палат (обычно верхняя) представляет интересы и права субъектов федерации;

– существование в большинстве видов федераций двойного гражданства;

двухканальная система налогов;

– суверенитет федерации является производным от суверенитета субъектов федерации;

– после вхождения в состав федерации её субъекты фактически не обладают полноценным суверенитетом. При этом в разных видах федераций степень суверенности субъектов может заметно отличаться;

– субъекты лишены права выхода из федерации, что отражено в конституциях всех федеративных государств.

В литературе существуют различные виды подходов к классификации и выделению видов федераций.

В зависимости от принципа деления на субъекты выделяют следующие виды федераций: административно-территориальные (образуются по территориальному принципу) и национально-государственные (формируются согласно национальному принципу). Административная федерация выступает весьма эффективным способом для децентрализации власти и на этой основе обеспечения демократизации процесса государственного управления обществом.

В зависимости от равенства правового статуса субъектов федерации выделяют следующие виды: симметричная федерация (её члены обладают одинаковым правовым статусом) и асимметричная федерация (её субъекты наделены различным объемом полномочий).

В зависимости от правового источника регулирования взаимоотношений между центром и субъектом федерация может быть двух видов: договорной (основой федерации выступает договор центра и субъектов) и конституционной (правовым основанием для федерации является общегосударственная Конституция).