Для выяснения значения цензоров в жизни Рима необходимо рассмотреть правомочий цензоров.

Принципы деятельности римской армии в период ранней республики были обусловлены делением граждан на имущественные разряды в соответствии с реформой Сервия Туллия.

Государству нуждалось в распределении граждан по классам и центуриям, т.е. требовалось произвести перепись в военных, имущественных и политических целях.

Распределение граждан по трибам, Сервиевым разрядам и центуриям производилось особыми магистратами – цензорами. Они избирались в количестве двух в центуриатных комициях один раз в 5 лет. Так как перепись граждан и их имущества обычно завершалась за полтора года, то фактически цензоры находились в должности и наделялись соответствующими правомочиями не дольше указанного срока.

Цензура была учреждена в 444 году до нашей эры. Первоначально цензор выступал в качестве магистрата, который производил перепись и предоставлял гражданам правомочие на зачисление в определенный класс. Указанный процесс представлял собой большую важность, так как из факта вхождения, например, в первый класс, формировались огромные материальные выгоды и правомочия.

Как правило, цензор располагался на площади, а лица, которые претендовали на зачисление в разряд всадников, приходили с вооружением и лошадью. Цензор говорил: «уведи свою лошадь», либо «продай свою лошадь». Цензор являлся последней инстанцией для разрешения вопроса о зачислении в один из пяти классов.

Со временем цензор приобретает всё больше правомочий. Так, он получает новое правомочие на управление государственным имуществом. Цензор отдает государственные налоги на откуп коллегиям откупщиков. Впоследствии он получает правомочие на передачу в аренду земли, что предполагало распределение захваченных земель, которые перешли в фонд государства. Цензор получает правомочие на сооружение и поддержание в надлежащем состоянии государственных зданий.

Цензор лучше всех понимал материальное положение римских граждан. По этой причине именно цензор мог лучше всех определить качества определенного лица для занятия им должности  сенатора.  При  этом он принимал во внимание следующие обстоятельства: богатство, знатность происхождения, наличие моральных достоинств и т.п.

Цензор являлся блюстителем нравов и в этом качестве обладал правомочием на ограничение в политических правах подозреваемых в совершении чего-либо противного добрым нравам. Так, цензор имел право убрать из списка сенаторов, перевести из разряда всадников в пехотинцы, исключить из трибы, что заканчивалось временным лишением права голоса в народных собраниях.