Определим основные принципы публичного римского права, а также рассмотрим содержание принципа консерватизма и принципа прогрессивности.

Римскому публичному праву характерны два противоположных принципа, которые пронизывают процесс разработки права претором и юристами.

Во-первых, принцип консерватизма. Данный принцип публичного права выражался в том, что юристы доказывают, что любые выводы согласуются с взглядами их предшественников. Они относились с огромным уважением к старому праву, указывая на недопустимость каких-либо нововведений, сохранность существующего общественного строя и незыблемость права. Отмечались случаи, когда юристы при толковании сложившейся нормы сознательно использовали модификации, стремясь показать стабильность права.

Во-вторых, принцип прогрессивности. Однако, если развивающиеся производственные отношения при любом толковании не укладывались в прежние нормы, а новые интересы господствующего класса не защищались старыми правилами, либо появлялся пробел в праве, то юрист уверенно создавал новое правило. При этом однако не производилась отмена старого закона или обычая, поскольку на подобную отмену римские магистраты и юристы не имели права. Подобные изменения также могли подорвать веру масс в необходимость сохранности права, что в конечном итоге могло подорвать интересы господствующего класса.

Римский юрист производил обходное движение. Наряду со старым правом формировались и новые нормы посредством вносимых претором дополнений к прежнему эдикту либо путем высказывания юристами новых взглядов.

Например, наряду с цивильной собственностью была оформлена так называемая бонитарная или преторская собственность (которая не имела названия собственности, но предоставляла управомоченному лицу все права собственника), а наряду с цивильным наследственным правом была создана преторская система наследования.