Рассмотрим предпосылки кодификации римского права, которые способствовали процессу систематизации положений данной сферы регулятивных нормативов.

В конце республиканского периода отмечались предпосылки и потребность в проведении систематизации и кодификации римского права. Цезарь стремился оформить гражданское право в систему. Однако данная идея не стала реальностью, а проблема оставалась нерешенной до времени поздней империи.

В данный период отмечается упадок науки права, который выразился в смене самостоятельной разработки права комментированием и переработкой юридических сочинений прошлого. Вся работа выражается в извлечениях, переложениях и комментариях.

Снижение качества юридического творчества привело к упадку юридической техники. Конституции, которая составлялась юристами из императорских чиновников, характеризовалась многословием, необязательной фразеологией, нечетким изложением, юридическими пробелами и неточностями.

В III веке возникла заметная необходимость и предпосылки в систематизации (кодификации) императорских указов, которые были изданы в различное время разными императорами. Императорских конституций было большое количество. Положения одной часто противоречили нормам другой.

В конце III – начале IV веков предпринимались попытки кодификации императорских указов. При этом нужно отметить следующее обстоятельство: на начальном этапе инициатива исходила от частных лиц. Не ранее 295 года был оформлен кодекс Грегориана, а в середине IV века появился кодекс Гермогениана.

Оба кодекса были созданы в Восточной половине римской империи. Они были относительно небольшими по объёму и ограничивались относительно недолгим временным отрезком. Основным их недостатком стало то, что они объединяли все конституции, не учитывая фактическое действие данной конституции.

Для проведения кодификации создавались особые комиссии. В их деятельности принимали активное участие выдающиеся юристы той эпохи – Трибониан и Феофил.

Комиссия под руководством Трибониана не ограничивалась только извлечением цитат из трудов юристов и расположением их в определенной последовательности, но и редактировала цитируемый текст путем его сокращения.

Цель уменьшения объема заключалась в стремлении получить большую сжатость изложения, либо убрать устаревшие положения. Местами комиссия производила вставки, которые поясняли текст и дополняли новыми правовыми определениями. Комиссия устраняла устаревшие слова и заменяла их на новые. Подобные изменения текста называют интерполяциями.

Юстиниан и члены комиссии признавали, что многие положения классических юристов уже не соответствовали условиям Восточной римской империи VI века (Византии).

Из имевшегося наследия необходимо было оставить то, что ещё сохраняло смысл и быть применимо как источник уже Византийского права. Помимо этого, важной предпосылкой кодификации римского права стала необходимость устранить спорные решения классических юристов.

Комиссия должна была учитывать то явление, которое в те времена называлось ориентализацией римского права, то есть проникновение в римское право периода Домината 4-5 века восточных и эллинистических элементов.

В целом Дигесты включают подлинный текст. Юстиниан рассматривал Дигесты как законодательный и официальный сборник, поэтому он запретил юристам давать письменные комментарии к нему. Однако он позволил делать незначительные извлечения из подлинника и сводить несколько титулов одного содержания в один единый.

Дигесты состоят из пятидесяти книг. Книги (за исключением 30 и 32) подразделяются на титулы, количество которых равнялось 432. Титулы делились на фрагменты (их было 9123), а фрагменты в новейших изданиях Дигест – на параграфы. Комиссии предписывалось использовать сочинения лишь тех юристов, которые обладали IUS RESPONDENDI, однако она часто нарушала данное указание.

В 533 году юристами Феофилом и Дорофеем, под руководством Трибониана, был издан элементарный учебник гражданского права – Институции (INSTITUTIONES). Институции были выпущены для начинающих юристов в учебных целях, однако они приобрели официальный статус закона.

Институции Юстиниана включали 4 книги. Первая книга была посвящена лицам и семейному праву; во второй книге рассматривались вещи и права на вещи, завещания; третья книга раскрывала особенности наследования по закону и обязательства; в четвёртой книге раскрывались обязательства по деликтам и искам.

После кончины Юстиниана выпускаются так называемые Новеллы (NOVELLAE), то есть конституции самого Юстиниана, которые были составлены после Кодекса и Дигест. Юстиниан собирался собрать данные Новеллы в единый сборник. Однако он не успел реализовать свои планы.

До нас дошли лишь три частных сборника Новелл, которые составлены в основном на греческом языке. Самый большой из них включает 168 новелл. В основном новеллы относятся к публичному и церковному праву, однако имеются и нормы частного права, в которых регламентированы отношения брака и наследования.

Уже в XII веке все четыре части кодификации Юстиниана (Кодекс, Дигесты, Институции и Новеллы) получили общее название – CORPUS IURIS CIVILIS, что в переводе означает Свод гражданского права. А начиная с XVI века, данное название закрепилось окончательно.