Определим роль императорских указов как источника римского права, рассмотрим виды императорских распоряжений.

Важным источником права в ранней империи являются императорские распоряжения или указы. Конституции или постановления императоров не являлись по форме законами, однако имели их силу. Более того, император находился над законом.

Выделяют следующие виды императорских распоряжений:

1) эдикты – это распоряжения, которые объявлялись всенародно и были обязательны для всего населения. Внешне данные эдикты были похожи на магистратские. Однако последние были обязательны для магистрата, а первые не обладали обязательной силой для императора;

2) мандаты – это инструкции чиновникам (правителям провинций, государственным служащим и т.д.);

3) декреты – это судебные решения императора, при которых он выступал как судья по гражданским делам;

4) рескрипты – это ответы императора на вопросы магистратов или частных лиц, составляемые при помощи его юридических консультантов.

В период поздней империи распоряжения императора именовались законами (LEGES) и оформлялись в императорских канцеляриях. Сенатусконсульты, магистратский эдикт и обычай как источники права постепенно выходят из сферы активного использования. Единственным источником права становятся императорские конституции, которые были обращены к сенату.

В период империи чиновники, которые применяли закон, часто оказывались в затруднительном положении. Во-первых, не всегда было известно, какие юристы имели IUS RESPONDENDI, а какие не обладали им. Во-вторых, судья-чиновник часто не знал как поступить в случае, если имеются различные мнения классических юристов по определенному вопросу.

Для решения данной проблемы император Валентиниан III принял в 426 году закон о цитировании, согласно которому для судей, пользующихся в процессе работы сочинениями (цитатами) классических юристов, обладали обязательной силой мнения пяти юристов: Папиниана, Ульпиана, Павла, Модестина и Гая.

Также обязательными являлись и мнения тех юристов (Сцевола, Сабин, Юлиан, Марцелл и др.), на которых ссылались вышеуказанные пять деятелей. В случае если мнения первой группы юристов различались, то предписывалось учитывать мнение большинства из них. При равенстве голосов предписывалось придерживаться мнения Папиниана, «который побеждает одного, но уступает двоим». Помимо этого, указывалось, что всегда обладают силой «Сентенции» Павла.

До определенного момента утверждалась фикция единства законодательства. Каждый из Августов издавал законы как от своего имени, так и от имени соправителя. Начиная с Феодосия II (408-450), законы, которые издавались в одной части империи, должны были иметь силу для другой только в случае их подтверждения императором другой части.

Однако указанное правило утратило силу после крушения Западной римской империи в 476 году. С данного времени императоры Восточной римской империи считали себя наследниками Рима и носителями идеи Всемирной монархии.

Необходимо отметить, что кроме императорских конституций, силой закона обладали и постановления префектов претория. Данное свойство они приобретали в пределах их префектуры и при отсутствии противоречий с постановлениями императорских конституций.