Определим соотношение обычного права и закона, а также выявим различие между писаным и неписаным правом.

В Институциях Юстиниана отмечается различие между писаным и неписаным правом.

Писаное право – это закон и иные нормы, которые приняты органами власти и зафиксированы ими в определенной редакции.

Неписаное право – это нормы, которые формируются самой практикой. Если сложившиеся в практической сфере правила поведения людей не получают признания от государства, то они остаются простыми обычаями. Если обычаи признаются государством, то они трансформируются в юридические обычаи, формируют обычное право, а в некоторых случаях переводятся государством  в форму закона.

Образование обычаев становится результатом их неоднократного применения, при котором правило поведения людей приобретает типичный характер. Если оно признается государством, то превращается в общеобязательную норму.

Правила поведения согласно практике имели место уже в догосударственной жизни, однако тогда они еще не имели правового характера. Обычное право представляет собой древнейшую форму образования римского права.

Нормы обычного права обозначаются в римском праве следующей системой терминов: mores maiorum (обычаи предков), usus (обычная практика); commentarii pontificum (обычаи, сложившиеся в практике жрецов); commentarii magistratuum (обычаи, сложившиеся в практике магистратов) и т.д. В императорский период применяется термин consuetude (обычай).

В течение долгого времени писаных законов не было, а люди обходились обычным правом. По мере укрепления государственной системы властвования неписаное обычное право становится неудовлетворительной формой по причине неопределенности и медлительности образования. В результате обычное право уступает место закону и иным формам закрепления права.

В императорский период обычное право не пользуется поддержкой так, как формирование единого обычного права на значительной территории затруднительно, а местное обычное право не соответствовало нейтралистским стремлениям императорской власти. Тем не менее, в реальности местное обычное право имело большое значение. Императоры боролись решительно с обычаями, которые препятствовали действию законов.

В республиканский период законы проводились через народное собрание и именовались leges. Общественный прогресс способствовал выдвижению данного источника права на лидирующие позиции. Однако нужно подчеркнуть, что законов в республиканском Риме издавалось не много. При этом имели заметное распространение специфические римские формы правообразования: эдикты судебных магистратов и деятельность юристов (юриспруденция).

Консерватизму римского права указанные формы правообразования соответствовали больше, чем издание новых законов. Помимо законов XII таблиц огромное значение для гражданского права имеют: lex Poetelia (Пэтелиев закон), lex Aquilia (Аквилиев закон), lex Falcidia (Фальцидиев закон) и др.

В период принципата народные собрания не соответствовали новому строю и поэтому должны были утратить свои позиции. Но поскольку в это время императорская власть ещё прикрывалась республиканскими формами, то возникало ощущение, что законы издавались сенатом (сенатусконсулъты).

Фактически это были распоряжения принцепсов, действовавшие «legis vice», поскольку сенат беспрекословно принимал их предложения, которые содержались в особенных речах принцепсов.

Дальнейшее усиление императорской власти способствовало тому, что единоличное распоряжение императора стало признаваться законом.

Императорские распоряжения, которые имели общее наименование «конституций», были представлены четырьмя видами:

1) эдикты – общие распоряжения, которые были обращены к населению;

2) рескрипты – распоряжения по отдельным делам и случаям (ответы на ходатайства, обращенные к императору);

3) мандаты – инструкции, которые давались императорами чиновникам;

4) декреты – решения по поступавшим на рассмотрение императора спорным делам и вопросам.

Таким образом, соотношение регулятивной силы обычного права и законов не имело постоянного значения, а также находилось под воздействием множества факторов.